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[Science]실험실의 잘나가는 스타
‘여름 불청객’ 초파리의 반전매력



여름이 되면 찾아오는 불청객 초파리. 식사 시간만 되면 음식이 있다는 걸 어떻게 알았는지 초파리가 날아와 주위를 뱅글뱅글 맴돈다. 초파리를 쫓기 위해 손을 휘젓다가 밥을 제대로 먹지 못하기 일쑤. 그런데 엥? 최근 미국의 우주개발업체 스페이스X가 쏘아올린 화물우주선인 드래건이 국제우주정거장(ISS)에 실험용으로 초파리 400마리를 배달했다고 한다.

 

성가신 초파리를 왜 우주까지 데려간 걸까? 우리 생각처럼 초파리가 정말 골칫덩이기만 한 건지 알아보자.

 

 

“킁킁, 아이 시큼해”

 

3000종에 달하는 초파리는 전 세계에서 발견되는 작은 곤충이다. 크기와 형태가 다양하며 보통 늦은 봄부터 초가을까지 활동한다. 우리나라에도 150여 종이 살고 있다.

 

초파리가 여름이면 어디서든 잘 나타나는 이유는 뛰어난 후각에 있다. 달콤하고 시큼한 냄새를 좋아하는 초파리는 수백 m 거리에서도 이 냄새를 맡을 수 있다. 상온에 놓아둔 음식이 부패되면서 나는 시큼털털한 향을 찾아 멀리서도 날아오는 것.

 

실내 공간에서 음식을 꺼낸 지 얼마 안 돼 초파리가 모여드는 까닭은 뭘까? 이웃집에 머물던 초파리가 음식 냄새를 맡고 이동했기 때문. 초파리는 크기가 2∼5㎜로 작아 방충망을 통과해 집안으로 쉽게 들어온다. 심지어 하수구를 통해서도 초파리가 들어온다.

 

초파리는 번식력이 매우 뛰어나 사람들을 귀찮게 한다. 초파리는 음식 속 당분을 빨아먹고 그곳에서 번식을 한다. 보통 암컷 한 마리는 한 번에 100∼200개의 알을 낳는다. 초파리 알은 10일이 지나면 성충이 되어 또 다시 번식을 한다. 초파리가 한 번 생기면 없애기 어려운 이유다.

 

 

“인간과 닮았어요”

 

우리에겐 불청객인 초파리는 실험실에선 잘나가는 스타다. 지금껏 초파리에 관해 발표된 논문은 10만 건이 넘을 정도.

 

지상에서 또 우주에서도 초파리가 실험동물로 자주 쓰이는 까닭은 초파리를 불청객으로 만든 이유와 같다. 기가 막힌 번식력 덕분. 어디서든 잘 자란다. 500mL 우유병에 상한 바나나 한 조각만 넣어두면 초파리 200마리가 2주 동안 살 수 있다. 게다가 한 마리가 태어나서 죽기까지의 시간은 몇 주일에 불과해 세대의 변화를 짧은 시간 안에 여러 번 관찰할 수 있다.

 

특히 초파리는 유전학과 인간의 질병을 연구하는 실험에서 자주 사용된다. 초파리의 유전자는 사람과 60% 이상 같기 때문. 인간에게 병을 일으키는 많은 유전자가 초파리에서도 발견된다.

 

생물학자인 미국 컬럼비아대 토머스 모건 교수의 실험이 초파리 실험 중 가장 유명하다. 모건 교수는 1900년대에 초파리 교배 실험을 통해 유전자가 자손에게 영향을 미친다는 ‘멘델의 유전 법칙’을 증명했다.

 

▶이채린 기자 rini1113@donga.com

도움말=캐나다 오타와대 김우재 분자의학과 교수

 

 

※ 초파리 없애려면?

 

 

 

 

초파리가 꼬이는 것을 막으려면 먼저 초파리가 좋아하는 냄새를 풍기는 음식물찌꺼기를 냉동실에 보관했다가 버리거나, 생길 때마다 자주 버려야한다. 또 하수구에 뜨거운 물을 부어주어 하수구에 살고 있는 초파리 유충(애벌레)을 없애야 한다.

 

초파리 덫을 만드는 방법도 있다. 일단 입구를 자른 페트병에 물, 식초, 세제를 섞은 시큼한 액체 또는 과일을 넣는다. 페트병 위를 랩으로 싼 뒤, 랩에 구멍을 송송 뚫거나 깔때기를 설치하면 초파리 덫이 완성된다. 음식 냄새를 맡은 초파리가 덫으로 한 번 들어가면 잘 빠져나오지 못한다. 공간지각능력이 낮은 초파리가 출구를 찾지 못하기 때문.

 


      
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2017.07.17 22:43:25 입력

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